[인터뷰] 최병태 소셜 워커
Sep 23, 2009 10:32:41 PM

 "노병은 죽지 않는다"라는 유명한 말을 남긴 맥아더 장군이 애송하던 시 한편이 있다. 사무엘 얼맨(Samuel Ulman)이라는 사람이 쓴 '청춘'이라는 시다. 여기에 이런 구절이 있다.

 '때로는 20의 청년보다 60이 된 사람에게 청춘이 있다 / 나이를 먹는다고 하여 우리가 늙는 것이 아니다 / 이상(理想)을 잃어버릴때 비로소 늙는 것이다 / 세월은 우리의 주름살을 늘게 하지만 열정을 가진 마음을 시들게 하지는 못한다.'

 이 시는 2003년부터 한인타운 내 노인아파트에서 소셜 워커로 일하고 있는 최병태씨(63·사진)가 좌절을 딛고 제2의 인생을 꿈꿀 수 있는 '희망'을 줬다.

 "IMF로 인해 다니던 직장을 그만두고 좌절에 빠져 어떤 일도 할 수 없었어요. 무엇을 해야할지도 몰랐고 무엇을 할 수 있는지도 몰랐죠."

 평생 직장으로 여겼던 은행에서 지점장의 위치까지 올랐던터라 실망감과 배신감은 더욱 컸다. 점점 세상과 단절된 자신을 느낄 수 있었다. 그러던 중 최씨는 신앙의 힘으로 다시 한번 도전해볼 것을 결심했다. 퇴직 후 해보면 좋겠다고 생각해 왔던 사회복지사가 돼 자신처럼 절망 속에살아가는 사람을 도와야겠다고 생각했다. 그는 1년 동안 독학으로 미국 유학 준비를 했고 55세였던 2001년 UCLA 대학원에 합격, 사회복지학(Social Welfare)을 전공하고 바로 현장에 투입됐다.

 그는 "당시에는 공부하는 게 정말 너무너무 힘들었는데 지금 생각해보면 가치있는 도전이었다는 생각이 든다"며 "덕분에 곤경에 처한 많은 사람들에게 도움을 주면서 살 수 있는 축복을 받았다"고 말했다.

 최씨는 LA에서 활동하고 있는 소셜 워커 10여명과 함께 지난해 '한미 사회 봉사회(KASS)'를 창단하고 다양한 분야의 복지 프로그램을 소개하는 한편 무료 개인상담서비스를 제공하는 인터넷 사이트(www.koreansocialservice.com)를 오픈했다. 또 얼마전부터는 포털사이트 '미씨USA'에서 소셜 관련 칼럼도 쓰고 있다. 



 그는 "한인 커뮤니티에는 전문가들이 모여서 전문지식을 제공하는 곳이 의외로 없다"며 "카운티 병원에서 신분이나 나이에 상관없이 의료비 혜택을 받을 수 있는 ATP, ORSA 프로그램이나 임산부와 어린이를 위한 영양보조프로그램 WIC, 중산층 산모를 위한 건강보험 AIM 등 좋은 혜택은 많지만 몰라서 못받는 경우가 많다"며 안타까워했다. 

 최씨의 꿈은 앞으로 65세 이상 시니어과 장애우들에게 유독 포커스가 맞춰져있는 미국의 사회복지 프로그램에서 소외되고 있는 싱글맘이나 서류미비자, 60세 전후의 사람들을 위한 단체를 설립해 운영하는 것이다.

 최씨는 "내가 그랬던 것처럼 힘든 상황에 있는 사람들이 한발짝만 앞으로 나오면 자신만그런 것이 아니라 자신과 같은 처지의 사람이 많다는 것을 느끼고 희망을 품을 수 있도록 돕고 싶다"고 말했다.

<김정현 기자>

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